Comment une plateforme de rencontres LGBTQ chinoise a ouvert la voie au marché boursier américain


Grandir homosexuel dans une petite ville du sud de la Chine, « J.L. » l’habitude de se sentir seul au monde. Il n’y avait pas de bars gay dans sa ville natale, Sanming, dans une région montagneuse de la province du Fujian. Personne dans son cercle social ne discuterait non plus d’un tel sujet. Ce n’est qu’en 2012, lorsque J.L. est tombé sur une application pour smartphone appelée Blued, qu’il s’est rendu compte qu’il y en avait d’autres – des millions – comme lui.

Alors lycéen, il surfait en ligne quand son regard a attiré l’attention sur une application proposant des rencontres gay. «J’étais tellement surpris», se souvient J.L. de sa première rencontre avec Blued. Il l’a téléchargé et a tout de suite trouvé un autre utilisateur à 100 mètres.

«Tout à coup, j’ai réalisé que je n’étais pas seul», a déclaré J.L. «C’était une sensation merveilleuse.»

J.L., maintenant âgé de 22 ans, se connecte toujours à Blued une fois par semaine. Et il est l’un des nombreux à le faire. Avec 6,4 millions d’utilisateurs actifs par mois, Blued est de loin l’application de rencontres gay la plus populaire en Chine.

À partir de ce fondateur de Blued, Ma Baoli, a construit une entreprise qui va de la diffusion en direct aux soins de santé et à la planification familiale – et a atteint le marché boursier américain. En juillet, la société mère de Blued, BlueCity Holdings, basée à Pékin, a levé 84,8 millions USD lors de son introduction en bourse sur le Nasdaq.

Lorsque Ma – vêtue d’un costume bleu avec une boutonnière arc-en-ciel – a sonné la cloche lors de la cérémonie d’introduction en bourse, BlueCity a montré qu’une entreprise axée sur les homosexuels peut survivre et prospérer dans un pays où l’homosexualité est depuis longtemps tabou.

«J’ai fondu en larmes», se souvient l’homme de 43 ans dans une interview avec Nikkei Asie. «Ce qui m’excitait, ce n’était pas la valorisation de l’entreprise, mais l’énorme soutien que nous avons reçu des homosexuels du monde entier.»

Pour Ma, qui a fondé BlueCity dans un appartement de trois chambres dans la banlieue de Pékin, le parcours pour démarrer une telle entreprise n’était pas entièrement un choix. Dans les années 2000, il a vécu une double vie: le jour, un policier marié; de nuit, l’opérateur secret d’un forum en ligne pour les hommes gais. Bien qu’il ne soit pas illégal d’être gay en Chine, l’homosexualité était considérée comme un trouble mental jusqu’en 2001 et la discrimination sociale persiste. Ma, comme beaucoup d’autres, s’est appuyée sur Internet pour exprimer son orientation sexuelle.

Alors que l’influence de son forum en ligne augmentait, le secret de Ma a finalement explosé et il a démissionné de la police en 2011. À la recherche d’un «moyen durable» de soutenir la communauté lesbienne, gay, bisexuelle, transgenre et queer (LGBTQ) du pays, Ma déménagé à Pékin avec sept amis. BlueCity est né la même année.

Digestion de la Chine

Ma et son équipe ont dirigé le forum en ligne pendant des années, mais ce n’est que lorsque les smartphones ont pris d’assaut la Chine qu’ils ont libéré son potentiel commercial. Croyant que les téléphones pourraient ouvrir la voie à des interactions en temps réel, Ma a versé 50000 RMB (7400 USD) – presque toutes ses économies – dans la création d’une application de rencontres gay.

La première version de Blued, développée par deux étudiants entre les cours, était loin d’être parfaite. Pour s’assurer que l’application fonctionnait, l’entreprise devait avoir un employé assis devant un ordinateur et redémarrer le système toute la journée, a rappelé Ma.

Mais malgré ses défauts techniques, l’application est devenue virale. L’année suivante, plus d’un demi-million d’utilisateurs se sont inscrits – et Ma a reçu un appel téléphonique inattendu.

«Nous aimerions vous offrir un investissement de 3 millions de yuans en échange de certaines actions», se souvient Ma, un inconnu.

Au lieu de s’exciter, le policier devenu entrepreneur – qui ne savait rien du capital-risque – avait «peur», a-t-il dit.

«Je pensais que c’était une fraude», a déclaré Ma Nikkei Asie lors de l’entretien en septembre. «Je ne pouvais pas comprendre pourquoi quelqu’un serait prêt à me donner 3 millions de RMB… C’était une somme impensable pour moi. Je n’avais jamais vu autant d’argent.

En vue de 2020, la société de Ma a une valorisation boursière de 335 millions USD et compte comme bailleurs de fonds DCM Ventures, la filiale d’investissement Xiaomi Shunwei Capital et le groupe immobilier de Hong Kong New World Development. Autrefois en difficulté pour recruter, Ma emploie aujourd’hui plus de 500 personnes dans le monde.

Alors que son succès fait tourner les têtes, de nombreux rivaux sont apparus. Il y avait des dizaines d’applications de rencontres gay en Chine à l’heure de pointe, mais beaucoup étaient de courte durée.

Zank, principal concurrent de Blued, a été fermé par les régulateurs chinois en 2017. Une application de rencontres lesbiennes populaire, Rela, a été temporairement retirée des magasins d’applications Android et Apple en 2017 pour subir un «ajustement important des services».

La Chine a été classée 66e sur 202 pays sur l’indice de voyage gay 2020 de Spartacus, et les régulateurs ont une attitude incohérente envers la communauté LGBTQ. En décembre, un organe du Congrès national du peuple, la plus haute institution législative du pays, a fait un pas vers l’acceptation de l’homosexualité en reconnaissant publiquement les pétitions visant à légaliser le mariage homosexuel. Mais cette année, un tribunal s’est prononcé en faveur d’un éditeur qui utilisait des termes homophobes dans un manuel, arguant que sa classification de l’homosexualité comme un «trouble psychosexuel» était due à une «dissonance cognitive» plutôt qu’à une «erreur factuelle».

Ma a dit …



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